Steve AZAR, Delta Soul Volume One: ‘De duivel die Robert Johnson omkocht, is duidelijk nog steeds actief in de streek’

Liefhebbers van country, en bij uitbreiding Americana, kennen Steve Azar om een handvol stevige, met Nashville verbonden hits. ‘I Don’t Have To Be Me (‘til Monday)’ schopte het zelfs tot een onverbiddelijke radiohit annex countryklassieker. Die kwam uit zijn tweede cd ‘Waitin’ on Joe’ (2002) De titelsong daarvan werd de opvolger van ‘Monday’ en was ook al een hit. Die ‘Waitin’ On Joe’ verwees al meer naar zijn roots en die liggen niet in Nashville, maar dieper zuidwaarts, zoals hij ten voeten uit demonstreert op ‘Delta Soul Volume One’, een celebratie van zijn roots en tegelijk een soort ‘best of’, vermits de cd een deel van zijn oude repertoire herneemt, dat deel dat betrekking heeft op zijn wortels. Want de man heeft, ondanks zijn jonge jaren (hij is er ) recht van spreken als het gaat over ‘Delta Soul’, Highway 61 en al die plaatsen verbonden met het ontstaan van de blues.

Kijk maar: Azar is geboren in Greenville, aan de ingang van de Mississippi Delta. Zijn moeder werd grootgebracht boven een kruidenier in het mythische Clarksdale, vlakbij de Crossroads, de kruising tussen Route 61 en Route 49, kruispunt ook bekend als de ’61/49 split’. Dat is naqar men gelooft (verkoopt) niets minder dan de plek waar Robert Johnson, volgens zijn ‘Cross Road Blues’, zijn ziel aan de duivel verkocht in ruil voor de kennis van de geheimen van de blues. Een nonkel van hem werd burgemeester van Clarksdale. Twee neven, Abe en Pat Davis, baten het bekende Abe’s Barbecue uit, net op de 61/49 splitsing. Steve’s vader bezat de eerste wettelijke winkel voor sterke dranken van heel de staat Mississippi. Het is achter die shop dat Steve Azar de blues van de Delta leerde kennen. Hij hield ervan te luisteren naar zijn held uit de jaren dertig, Sonny Boy Nelson alias Eugene Powell.

Als jonge muzikant kreeg Steve de raadgevingen en aanmoedigingen mee van Little Milton, wijze woorden die hij duidelijk niet vergat. Maar anderen onderkenden het talent in die vroege dagen, onder anderen Sam Chatmon en Roosevelt ‘Baboo’ Barnes, James ‘Son’ Thomas, de grote Albert King en ook de man uit de streek die hij als zijn goede vriend beschouwt, acteur Morgan Freeman. Geen wonder dat toen hij naar Nashville trok er vele deuren opengingen. Maar pas na een moeilijke periode kwamen de hits. Na de initiële successen kwam de tegenslag: hij moest een operatie aan de keel ondergaan die hem lang buiten strijd hield. Zoals vaak komt het erop aan om daar de nodige lessen uit te trekken. Toen eindelijk in 2006 de cd ‘Indianola’ er kwam (Indianola is waar Albert King vandaan kwam, B.B. King van Itta Bena, beide aan Highway 82), ging dat via zijn eigen label (toen nog Deng Records, nu is dat Ride Records, omdat Little Milton hem ooit zei: ‘Little Azar, you’re in for the ride of your life’), gingen zijn Delta roots een steeds grotere rol spelen.

De hits van ‘Indianola’ (‘You Don’t Know A Thing’, ‘You’re My Life’) en opvolger ‘Slide On Over Here’ (2009) bleven country (‘Moo Ma Loo’, ‘Sunshine’), maar zijn shows gingen steeds meer de Delta uit. Intussen had niemand minder dan Bob ‘Night Moves’ Seger hem zelf gevraagd om het voorprogramma te zijn van de spraakmakende US toer van 2007. Steve genoot mee van uitstekende kritieken. Uiteindelijk, in 2011, verhuisde Azar met hebben en houden opnieuw naar Mississippi. Deze ‘Delta Soul Volume One’ was dan een logische stap. We vermoeden dat van de negen songs er twee nieuw zijn: ‘Gonna Be Good Lovin’ You’ en ‘Doin’ It Right’. Steve pende die eerste samen met Jeff Mitchell én met James House van de Troubadour Kings, wier fijne ‘Heartache Town’ (een ontdekking!) we nog maar net bespraken op Rootstime. ‘Indianola’ schreef Azar alleen, maar bij alle andere zijn er co-auteurs.

James House, die op deze cd ook mee speelt en backings zingt, schreef ook mee aan ‘Highway 61′, waarmee de cd begint. Da’s uiteraard niet mis te verstaan: die opener symboliseert het belang dat de ‘Blues Highway’ speelt, een rol haast even belangrijk als Route 66, zoals de in de digipack afgebeelde foto van de bekende road sign aangeeft. Deze homecoming bracht ook een metamorfose teweeg: de opnieuw opgenomen songs van ‘Delta Soul Volume One’ klinken een stuk ‘zuidelijker’. De man voelt zich hier als een vis in het water en het valt op hoe goed de man eigenlijk wel zingt, lead en eigen backings, een stuk ruiger dan op zijn soms wat cleane countrywerk. Nogal wat gasten geven invulling. De slidegitaar (Mark Easterling) snijdt geregeld door het zwerk, bas en drum rijzen op uit de Mississippi mud, harmonica, piano, hammond B3, clavinet, strings vullen het spectrum verder in volgens de regels van de kunst. Steel gitaar en weissenborn (Gary Morse) brengen de rustige momenten, ‘Indianola’ en ‘The River’s Workin”, helemaal op smaak.

Deze songs hebben natuurlijk al hun sterkte bewezen, voorheen. En of ze werken in deze livrei. Voor sommige zou je een moord overwegen (overwegen, Mr. Verstrepen, overwégen): ‘Mississippi Minute’, ‘Gonna Be Good Lovin’ You’, ‘Bluestune’ (originele backings), ‘Indianola’, ‘The River’s Working’, ze strijden allemaal om de erepalm. Maar voor ons gaat ‘Flatlands’ lopen met brons, zilver én goud: we moeten al teruggaan naar een Monte Montgomery (‘River’, opener op zijn eponieme uit 2008) om nog zo omvergeblazen te zijn door zo’n orgie van ritme (die bas!) en geluid (die slide, die piano!), vijf minuten hemel, heu, hel… De duivel die Robert Johnson omkocht, is duidelijk nog steeds actief in de streek. Als je ribbetjes zit te eten in Abe’s Barbecue let je dus beter op wie er naast je komt zitten. Dat mag je niet beletten Abe of Pat te vragen of ie even ‘Flatlands’ wil opzetten. Smakelijk!

Antoine Légat (30 08 12)

Advertenties
Dit bericht werd geplaatst in Geen categorie. Bookmark de permalink .

Geef een reactie

Vul je gegevens in of klik op een icoon om in te loggen.

WordPress.com logo

Je reageert onder je WordPress.com account. Log uit / Bijwerken )

Twitter-afbeelding

Je reageert onder je Twitter account. Log uit / Bijwerken )

Facebook foto

Je reageert onder je Facebook account. Log uit / Bijwerken )

Google+ photo

Je reageert onder je Google+ account. Log uit / Bijwerken )

Verbinden met %s